Il y a trois décennies, les musées américains devaient signaler tous les restes indigènes de leurs collections – alors pourquoi sont-ils toujours là ?

Le premier mois du patrimoine amérindien a eu lieu pour la première fois en novembre 1990 pour honorer les 574 tribus reconnues par le gouvernement fédéral. Cela a coïncidé avec une autre avancée majeure pour les Amérindiens : l’adoption de la loi sur la protection et le rapatriement des sépultures amérindiennes (NAGPRA), qui oblige les institutions qui reçoivent un financement gouvernemental à déclarer leurs possessions de restes humains et de structures funéraires autochtones. Cet acte aurait été conçu pour faciliter le retour dans la patrie. Mais plus de trois décennies plus tard, le retour des restes humains dans leurs foyers ancestraux reste une question troublante et inconciliable.

Le National Park Service (NPS), qui supervise le respect de la NAGPRA, rapporte que les musées, les universités et les agences fédérales américaines ont catalogué 208 698 entrées depuis l’entrée en vigueur de la loi, mais moins de la moitié de ces documents (48 %) ont été retournés à patrie. Un rapport publié en septembre a révélé que plus de 108 000 entrées restaient en attente et que près de 95 % d’entre elles étaient classées comme “sans lien culturel”, ou que des preuves insuffisantes avaient été fournies pour prouver les affirmations de la tribu sur le lien ancestral.

La clause «d’affiliation culturelle», l’une des nombreuses faiblesses de la loi NAGPRA, oblige les tribus à fournir une documentation souvent inexistante et exclut près de 400 tribus non reconnues au niveau fédéral du dépôt. Après une décennie de protestations, le gouvernement a annoncé plus tôt cette année qu’il réviserait le NAGPRA sur la base des suggestions des chefs tribaux, avec une révision finale prévue en janvier 2023.

« Les principaux commentaires de cette consultation comprenaient une transparence accrue et des rapports sur les fonds ou les collections. Cela se reflète désormais dans les révisions proposées mises à jour », déclare David Barland-Liles, enquêteur sur les sanctions civiles de la NAGPRA.

La plupart des entrées en attente dans la base de données NAGPRA sont détenues par des musées universitaires, qui ont longtemps servi de dépositaires pour les collections “ethnographiques”. Parmi eux se trouve l’Université du Dakota du Nord, qui a signalé plusieurs non-conformités en septembre. Il a expliqué que les premiers matériaux ont été apportés par l’anthropologue Henry Montgomery, qui a détaillé ses fouilles de tumulus funéraires dans un document de 1906, décrivant un tumulus comme contenant “un squelette humain, une urne en terre, une pelle ou une cuillère en coquillage, un panier en écorce de bouleau, un écaille de tortue ” et d’autres ” plats, ornements et bibelots “. Entre les années 1960 et 1980, davantage de biens autochtones ont été apportés à l’université.

Vestiges retrouvés au sous-sol

Un conservateur des collections nouvellement embauché à l’Université du Kansas a également découvert, dans une zone de stockage du campus, divers restes humains et objets funéraires qui n’avaient pas été catalogués, selon une interview de septembre. avec la directrice des relations tribales de l’école, Melissa Peterson (Diné). Selon la base de données NAGPRA, l’école possède environ 930 objets culturellement sans rapport. Et en août, l’Université de l’Alabama a terminé le catalogage de plus de 11 500 entrées, le plus grand nombre jamais signalé dans un seul avis.

Le NPS a annoncé sa dernière subvention liée à NAGPRA en juin 2020, accordant 1,9 million de dollars à 12 tribus et 18 musées. Il s’agit notamment de l’Université du Pacifique à Stockton, en Californie, qui a achevé en 2021 le rapatriement de 1 500 crânes collectés par l’orthodontiste Spencer R. Atkinson pour la recherche craniofaciale qui sont entrés au musée dans les années 1960. Un autre récipiendaire était le Field Museum de Chicago, qui a annoncé en septembre qu’il restituerait neuf objets sacrés collectés par l’anthropologue John Hudson au début des années 1900.

L’Université de Californie à Berkeley a le plus grand nombre d’entrées en attente dans la base de données NAGPRA, qui comprend environ 10 000 entrées.

Au fur et à mesure que la prise de conscience de ces possessions autochtones problématiques augmentait, les musées américains ont tenté de présenter les artefacts autochtones sous un jour plus nuancé et non ethnographique.

Nativité (vers 1982) de Kathleen Wall (Walatowa/Jemez), partie de l’exposition Fondé en argile au Musée des arts et de la culture indienne de Santa Fe Avec l’aimable autorisation de l’artiste et du Santa Fe Museum of Indian Arts and Culture

Exposition Fondé en argile au musée des arts et de la culture indiens de Santa Fe (jusqu’au 29 mai 2023) présente des poteries Pueblo contemporaines et anciennes, y compris plusieurs pièces qui ont été pillées et vendues par des maisons de vente aux enchères et des marchands. Les œuvres visent à transmettre “la question complexe de NAGPRA et la relation historiquement médiocre entre les collectionneurs et les indigènes”, explique Brian D. Vallo, gouverneur du Pueblo d’Acoma, conseiller de l’exposition.

L’année prochaine, l’exposition se rendra au Metropolitan Museum of Art (Met) de New York, où ce sera la deuxième exposition à se tenir dans la galerie tournante de l’aile américaine – un espace conçu après que des conseillers “ont exprimé leur inquiétude quant à ce que certains de nos principaux musées et les institutions ont traité des questions de rapatriement et de représentation, et s’ils ont participé à la coopération avec les peuples autochtones », explique Vallo.

“Collection ethnographique sauvage”

Exposition longue durée Met Art amérindien : la collection Charles et Valérie Diker, qui se tenait dans la section américaine, a suscité l’indignation des communautés autochtones lors de son introduction en 2018 en raison de problèmes de provenance. Vallo, un conseiller du Met, “a suggéré qu’une galerie dans l’aile puisse accueillir des expositions temporaires”. L’exposition de poterie de Pueblo “avait du sens parce que son histoire est enracinée dans la collecte ethnographique sauvage qui s’est produite au début des années 1900”, a-t-il déclaré.

À la suite des critiques suscitées par la collection Diker et dans le cadre de son engagement dans le processus de rapatriement NAGPRA, le Met vient de terminer un inventaire des œuvres autochtones à l’échelle du musée et d’acquérir plusieurs œuvres modernes et contemporaines d’artistes autochtones tels que Marie Watt (Seneca) et George Morrison (Grand Portage Band of Minnesota Chippewa). Les initiatives ont été supervisées par Patricia Marroquin Norby (Purépecha), la première conservatrice à temps plein de l’art amérindien au Met.

Norby dirige une nouvelle initiative artistique amérindienne qui comprend un nouveau conseil consultatif et un nouveau personnel pour se concentrer sur les responsabilités de NAGPRA. Elle a également organisé l’exposition Souvenirs d’eau (jusqu’au 2 avril 2023) qui explore la relation entre les artistes autochtones et non autochtones, utilisant l’eau comme source de subsistance et de refuge ainsi que de protestation et de conflit, réalisée en collaboration avec des artistes autochtones et des membres de la communauté.

En janvier de cette année, la Brooklyn Public Library a organisé la première exposition consacrée à la culture Lenape, organisée par un membre de la tribu. L’artiste et conservateur Joe Baker, directeur exécutif du Lenape Center à but non lucratif, dit qu’on lui a demandé de réfléchir à «ce que nous pensions pouvoir faire pour contrer ce vide d’effacement de l’art et de la culture de Lenape dans le pays d’origine, et nous avons décidé d’une exposition; c’était si simple et honnête et comme ça ».

Une anthologie de suivi consacrée à l’art et à la culture Lenape – comprenant des essais de plusieurs historiens, artistes et membres tribaux – a été publiée le mois dernier. “Les anthropologues, les archéologues et les universitaires non autochtones ont vraiment été la voix qui a décrit et discuté de notre culture dans le passé, il s’agit donc du premier document authentique de notre histoire d’un point de vue communautaire”, a déclaré Baker.

Correction : Cet article indiquait précédemment qu’environ 930 restes humains et objets funéraires avaient été découverts au Spencer Museum of Art de l’Université du Kansas. Les restes ont été découverts au musée d’histoire naturelle de l’Université du Kansas et le nombre d’objets non catalogués découverts n’a pas été publié; au lieu de cela, environ 930 entrées sont actuellement répertoriées comme détenues par les universités dans la base de données NAGPRA.